En el desierto más árido del mundo, Antofagasta bebe agua de mar


En el norte de Chile, cubierto por el desierto ms rido del mundo, el agua siempre ha sido un problema. Ahora, en Antofagasta, capital de la minera del cobre, la mayora de hogares recibe agua desalinizada, lo que la hace la mayor urbe de Amrica Latina en beber agua de mar.

De la importancia del agua en el desierto, da idea la “Cachimba del agua”, una especie de estacin de servicio donde de las mangueras sale, en vez de combustible, el vital elemento que trasiegan cada da decenas de camiones a puntos distantes como el observatorio Paranal, pueblos del interior y de la costa o la minera.

“Esta agua se puede beber. Lo garantiza la empresa”, Aguas de Antofagasta (filial de la empresa pblica de la ciudad colombiana de Medelln), dice a la AFP Hugo Fermn lvarez, uno de los camioneros que aguarda turno desde la noche anterior para llenar su camin.

“Los dueos compran el agua y nosotros aseguramos el flete”, relata.

La falta crnica de agua en una urbe de casi 400.000 habitantes en pleno desierto de Atacama, y la mala calidad de la que proviene de la cordillera, con un contenido natural de arsnico muy superior al recomendado por la Organizacin Mundial de la Salud (OMS), llev a la ciudad a dotarse de una planta desalinizadora en 2003, la mayor de Latinoamrica para consumo humano, dice Carlos Jorquera, encargado de comisionamiento de estas plantas de Aguas de Antofagasta.

El agua de esta planta, que produce 1.000 litros/segundo por smosis inversa -una membrana que separa el agua de la sal-, es “estable qumicamente” y “segura para utilizar en los utensilios de cocina, el hervidor elctrico o la olla” y sobre todo, para beberla, dice Jorquera.

“Parece ser una solucin sustentable, pero no es la solucin definitiva a los problemas hdricos del mundo. Esta es una solucin que es significativamente cara, siete veces ms cara que tratar agua normal del ro”, asegura.

Sin contar con la alta necesidad energtica para hacer funcionar la maquinaria, por cada metro cbico de agua salada que entra en la planta, la membrana filtra medio metro cbico de agua desalada y desecha otro medio de salmuera al mar.

– Ecosistema estable? –

“La evidencia cientfica, es que esta dilusin permite mantener el ecosistema relativamente estable. Qu va a pasar en cien aos ms? No tengo idea”, dice Jorquera, pese a que en los 20 aos que lleva funcionando la planta, el ecosistema “no ha sido alterado sustancialmente por nuestra faena”.

Segn un reciente informe de la Universidad de Naciones Unidas, solo cuatro pases del Golfo Prsico, que dependen bsicamente del agua desalinizada para sobrevivir, producen ms de la mitad de la salmuera que se vierte directamente al mar.

Y el recurso a la desalinizacin, un proceso fsico-qumico descubierto hace ms de 2.500 aos, ser cada vez mayor, y no solo en Chile, donde el agua est en manos privadas y es altamente vulnerable al cambio climtico, que est disolviendo sus glaciares y ampliando la desertificacin del pas.

El 40% de la poblacin mundial tiene problemas de acceso al agua. El pasado ao haba ms de 20.000 plantas desalinizadoras en todo el mundo, segn la Asociacin Internacional de la Desalinizacin (IDA, por sus siglas en ingls), que prev para este ao el mayor aumento de agua desalinizada desde el inicio de siglo.

– Falta de regulacin –

Juan de Dios Vega, un ingeniero que ha dedicado su vida a analizar y a denunciar la calidad del agua en Antofagasta, lamenta que en Chile no haya “normativa de aguas desalinizadas” ni control “sobre los estndares establecidos por la OMS”, en particular en lo que concierne a la presencia de boro o cesio, sobre todo a raz del accidente de la planta nuclear de Fukushima en Japn en 2011.

Los problemas con la calidad del agua son antiguos en Antofagasta (ubicada a unos 1.200 km al norte de Santiago), que cuenta con los mayores ndices de cncer del pas, en particular de pulmn y vejiga. El agua procedente de los ros cordilleranos -que an abastece al 20% de la poblacin ya que la desalinizadora no da abasto- contiene naturalmente altos niveles de arsnico que tienen que ser reducidos en una planta de tratamiento. Tampoco ayudan los residuos mineros y el polvo de los minerales que se descargan en el puerto situado en esta ciudad que gravita en torno a la minera.

“Con gran concentracin de arsnico, zinc, cadmio y cobre, van a producir diversas enfermedades en la vida”, alerta a la AFP Andrei Tchernitchin, presidente del Departamento de Medio Ambiente del Colegio Mdico de Chile, que ha estudiado los problemas ambientales y de agua que afectan a la regin de Antofagasta.

Segn estudios realizados en Estados Unidos, y que muestra Vega, buena parte de la poblacin de Antofagasta tiene altos niveles de metales pesados en la sangre.

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